Рабочий отсек (максимальный диаметр корпуса 4,15 м, длина 9,1 м, объем по внутренним обводам герметичного корпуса 74 м³, свободный объем 39 м³) расположен в средней части станции и предназначен для осуществления основных операций по управлению полетом, научно-технических исследований и экспериментов, для выполнения комплекса физических упражнений, приема пищи, сна, отдыха. РО, выполненный из алюминиевого сплава, по форме представляет собой два цилиндра (один диаметром 2,9 м и длиной 3,5 м, другой диаметром 4,15 м и длиной 2,7 м), соединенных конической оболочкой высотой 1,2 м. Торцевые поверхности отсека образованы сферическими оболочками. Отсек имеет свыше 15 иллюминаторов (на станции «Салют-4» - 22 иллюминатора) для работы с приборами ориентации и навигации, фотографирования и визуальных наблюдений. В центре сферической оболочки, отделяющей РО и ПО, имеется люк (диаметром «в свету» 0,8 м). Внутри отсека установлены основные приборы и агрегаты систем управления станцией, жизнеобеспечения, терморегулирования, энергопитания, радиосвязи, основная аппаратура для проведения научных исследований и наблюдений. В отсеке имеется 6 постов управления станцией и научной аппаратурой (первая станция «Салют»). В передней части отсека (меньшего диаметра) у люка для перехода в ПО расположен центральный пост управления станцией (для двух членов экипажа), с которого осуществляются операции по управлению практически всеми системами станции и контролю  их работы (в том числе проведение операций по включению корректирующей ДУ, некоторых навигационных измерений и т.д.). В этой же части отсека расположены два поста для проведения астроориентации, а также стол для приема пищи, бак с питьевой водой, подогреватель пищи, библиотечка и др. Три поста для работы с научно-исследовательской аппаратурой (в том числе для проведения медико-биологических экспериментов, наблюдений за поверхностью Земли) расположены в задней части отсека (имеющей больший диаметр). Там же находятся спальные места, шкафы-холодильники для хранения пищи, запасы воды и т.д., а также размещается комплекс средств для компенсации воздействия невесомости («бегущая дорожка», велоэргометр, нагрузочные костюмы, вакуумная емкость). В отдельном изолированном от основного объема отсеке находится туалет с ассенизационно–санитарным устройством. Функционирует душевая. Аппаратура и оборудование внутри РО закреплены на рамах, размещенных по левому и правому бортам, а также в верхней и нижней частях отсека (образующих условные «потолок» и «пол»), и закрыты декоративными панелями. В передней части РО снаружи установлены радиационные поверхности системы терморегулирования (занимают большую часть наружной поверхности корпуса), оптическая аппаратура и датчики системы ориентации и навигации, три панели СБ (на последних модификациях «Салюта»). При выведении на орбиту ИСЗ оптические приборы и иллюминаторы РО защищены от аэродинамического и теплового воздействия двумя обтекателями и отделяемыми крышками. На последних модификациях «Салюта» вся передняя часть РО находится под обтекателем.