Переходный отсек (диаметр 2 м, длина со стыковочным агрегатом 3 м, объем по внутренним обводам герметичного корпуса 8,1 м³, свободный объем свыше 7 м³) служит для проведения научных исследований и экспериментов, перехода экипажа из транспортного корабля в ОС. Из ПО может осуществляться выход членов экипажа в космическое пространство через специальный люк диаметром «в свету» 0,8 м, закрываемый герметичной крышкой. ПО, выполненный из алюминиевого сплава, имеет цилиндрическую форму (длина 1,7 м), переходящую в месте установки стыковочного агрегата в коническую. ПО жестко, через резиновые уплотнения крепится к РО. На шпангоуте конической части корпуса ПО устанавливается пассивный стыковочный агрегат, обеспечивающий многократную стыковку. Внутри отсека установлено оборудование систем терморегулирования, жизнеобеспечения, научная аппаратура и оборудование (фотокамеры, блоки для биологических экспериментов), пост управления звездным телескопом «Орион» (ОС «Салют»), шлюзовая камера для транспортировки кассет телескопа и т.д. Комплектация отсека аппаратурой и оборудованием меняется в зависимости от задач полета. Снаружи отсека находятся антенны радиосистемы сближения, датчиковая аппаратура, агрегаты систем терморегулирования и жизнедеятельности, научно-исследовательская аппаратура (например, блоки звездного телескопа, устанавливаемые в специальной сферической нише) и т.д. На первой модификации станции на ПО установлены 2 панели СБ. Корпус снаружи покрыт экранно-вакуумной теплоизоляцией. На участке выведения на орбиту ИСЗ ПО закрыт обтекателем (антенны и СБ – в сложенном положении), который сбрасывается после прохождения плотных слоев атмосферы.