Около половины КА «Космос» - КА наблюдения: фотографические, с возвращением пленки в спускаемом аппарате или в специальных капсулах; оптико-электронного, радиотехнического и радиолокационного наблюдения. Эти КА использовались как национальные средства контроля: стратегической обстановки в мире, за соблюдением условий международных договоров; для исследования природных ресурсов Земли, плодородия почв, экологического мониторинга, картографирования земной поверхности и др.